Le Prix Nobel des récepteurs cutanés


Ils sont bien mignons tous ces chercheurs qui pensent décrocher le Nobel de Médecine avec leurs recherches sur l’ARN-messager, l’immunologie, la polyarthrite rhumatoïde, la régulation de l’impact des gènes sur les cellules, le cancer du sein, …

Mais les Nobel n’ont pas été dupes et se sont recentrés sur ce qui est fondamental pour les thérapeutes manuels : la relation entre le toucher et le système nerveux central. Ah mais !

De quoi il retourne ?

Les cellules de Merkel sont une population rare de cellules épithéliales présentes dans la peau de la plupart des vertébrés. Identifiées pour la première fois par Friedrich Sigmund Merkel en 1875, ces cellules ont été décrites à l’origine comme des cellules du toucher, car leur association étroite avec les fibres nerveuses a conduit Merkel à supposer que leur fonction était la sensation du toucher. 

Les cellules de Merkel se trouvent en effet dans les zones de la peau sensibles au toucher, telles que le bout des doigts, les lèvres et les zones spécialisées de la peau velue appelées dômes tactiles, et on les trouve également en abondance dans les follicules des moustaches des mammifères. 

Parmi les cellules épithéliales, les cellules de Merkel sont uniques car elles forment des contacts étroits avec les neurones sensoriels Aβ à la jonction épiderme-derme. 

Les contacts entre les cellules de Merkel et les terminaux afférents sont proposés pour être anatomiquement similaires aux contacts synaptiques.

La question clé est de déterminer quel type de cellule est responsable de la transduction des stimuli mécano-sensoriels en signaux électriques. 

La réponse à cette question n’est pas immédiatement évidente car le système nerveux a conçu deux stratégies pour coder les stimuli sensoriels en signaux neuronaux. La transduction sensorielle peut être réalisée soit par des neurones sensoriels primaires, soit par des cellules sensorielles secondaires dérivées de l’épithélium. Par exemple, les neurones olfactifs et la plupart des capteurs cutanés sont des neurones sensoriels primaires qui assurent la transduction sensorielle et conduisent les impulsions neuronales vers le SNC. 

Dans d’autres cas, comme les cellules réceptrices du goût et les cellules ciliées mécano-sensorielles de l’oreille interne, la transduction sensorielle est assurée par des cellules dérivées de l’épithélium qui libèrent des neuro-transmetteurs pour activer les neurones afférents, lesquels transmettent ensuite l’information sensorielle au SNC.

Une étude a induit la sensibilisation de la face d’un rat pour faciliter l’interprétation des réponses comportementales. De la capsaïcine a été injectée dans le coussinet des moustaches pour provoquer une allodynie tactile, une condition dans laquelle des stimuli mécaniques inoffensifs sont perçus comme douloureux. 

Lorsque les poils des babines ont été légèrement pliés pour activer les complexes cellules de Merkel-neurites chez des rats ayant reçu une injection de capsaïcine, les animaux ont présenté un comportement nocif qui a été bloqué par l’inhibition de la transmission à l’interface capteur / neurone.

Ces résultats suggèrent que la compréhension du mécanisme moléculaire de la mécano-transduction des cellules de Merkel pourrait potentiellement conduire à des avantages thérapeutiques pour traiter la douleur, mieux que les ultra-sons, les ondes de chocs, le laser et la thérapie Tecar. Mais vous aurez amorti le matériel quand le médicament arrivera sur le marché.


Références bibliographiques 

Woo SH, Lumpkin EA, Patapoutian A. Trends Cell Biol. 2015 Feb;25(2):74-81. doi: 10.1016/j.tcb.2014.10.003. Merkel cells and neurons keep in touch.

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